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Cáncer del páncreas: causas y síntomas

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Cáncer del páncreas: causas y síntomas

Fumar tabaco es el principal factor de riesgo del cáncer de páncreas.

CDC/Debora Cartagena

¿Dónde está y qué hace el páncreas?

El páncreas tiene la forma de una lágrima estirada, con la parte gruesa o la cabeza descansando en el duodeno (la primera sección del intestino delgado). Se ubica entre el estómago y la columna vertebral, rodeado por el hígado y los intestinos. Es casi tan largo (15 cm) como un lápiz, pero pesa el equivalente de 14 lápices (140 gramos).

El páncreas secreta los jugos pancreáticos en el intestino delgado a través del ducto pancreático. Los jugos contienen enzimas que continúan la digestión que empezó en el estómago, y el intestino absorbe los nutrientes. El páncreas también produce la insulina y otras hormonas, las cuales pasan a la sangre y ayudan a usar y a guardar la energía de los alimentos. La insulina, por ejemplo, ayuda a controlar la cantidad de azúcar en la sangre.

El cáncer del páncreas y los hispanos

El cáncer del páncreas puede ser de dos tipos: cáncer pancreático exocrino y cáncer pancreático endocrino. El primer tipo es el más común y afecta mayormente los tubos que transportan los jugos pancreáticos, obstruyéndolos. El segundo tipo es mucho menos frecuente, empieza en las células que producen la insulina y las otras hormonas.

Se estima que en el 2014 habrá cerca de 46.420 casos nuevos de cáncer del páncreas en Estados Unidos. Entre los hispanos hubo 2.700 casos nuevos en 2009 y 2.200 hispanos murieron debido a este cáncer. Es el cuarto cáncer más mortal entre las mujeres hispanas y el quinto más mortal entre los hombres. Este es uno de los cánceres más difíciles de curar en parte debido a que se diagnostica tarde cuando las terapias son menos efectivas.

Factores de riesgo

Así como se sabe que el virus papiloma humano causa el cáncer cervical, no se conoce una causa concreta del cáncer del páncreas. Pero lo que está claro es que hay una lista de factores que aumentan la probabilidad de que este cáncer ocurra.
  • Fumar tabaco: este es el factor de riesgo principal ya que se ha encontrado que los fumadores, y especialmente los que fuman mucho, padecen este cáncer con más frecuencia que los no fumadores
  • Historia familiar: los hijos, hijas, hermanos y hermanas de personas con cáncer del páncreas tienen un riesgo mayor de padecerlo
  • Tener diabetes aumenta la probabilidad de sufrir este cáncer
  • Tener pancreatitis o inflamación del páncreas
  • Obesidad

Síntomas

El cáncer del páncreas es silencioso y la mayoría de los casos se detectan en estado avanzado cuando es más difícil curarlo. Este cáncer es más común en personas mayores de 65 años.

Los siguientes síntomas pueden indicar la presencia de este cáncer o de otras enfermedades y ameritan una consulta médica inmediata:

  • Náuseas y vómitos
  • Heces pálidas que flotan en el excusado
  • Dolor en la parte superior de la barriga o en la mitad de la espalda
  • Orina de color oscuro
  • Ictericia, o tener la piel y los ojos amarillos
  • Pérdida del apetito
  • Debilidad o cansancio extremo
  • Pérdida de peso sin razón

¿A qué se debe la ictericia?

La ictericia se debe a la acumulación de la bilirrubina en el cuerpo. La bilirrubina-la cual tiene un color marrón amarillento-es un producto del reciclaje normal de los glóbulos rojos en el hígado. El hígado elimina la bilirrubina en la bilis, la cual se secreta en el intestino delgado a través del ducto biliar y sale del cuerpo en las heces.

El ducto biliar pasa por el páncreas en su camino al intestino, y si hay un tumor en el páncreas, éste puede presionar el ducto biliar, cerrando el paso de la bilis. La bilirrubina se acumula en el cuerpo, dándole el color amarillento. Como la bilirrubina no puede pasar a las heces, éstas adquieren un color más claro de lo normal. Antes de que la piel se ponga amarillenta, la bilirrubina puede detectarse cuando pasa a la orina y la oscurece.

¿Por qué hay dolor y problemas digestivos?

Cuando el tumor es grande puede presionar los órganos vecinos como el hígado, el estómago o nervios y causar dolor.

El cáncer puede causar problemas digestivos si el tumor bloquea el paso de los jugos pancreáticos al intestino. Sin los jugos no es posible digerir las grasas, las cuales pasan a las heces y flotan en el excusado.

El tumor puede rodear al estómago y bloquear el paso de la comida al intestino, causando nauseas y vómitos.

Estos mismos problemas pueden deberse a otras causas que no son cáncer, pero si no se solucionan las consecuencias pueden ser sumamente serias.

Referencias:

Instituto Nacional de Cáncer, “Cáncer de Páncreas,” http://www.cancer.gov/espanol/tipos/pancreas  (visitado abril 29, 2014)

Sociedad Americana contra el Cáncer, Datos y estadísticas sobre el Cáncer entre los Hispanos/Latinos 2009-2011, (en español) http://www.cancer.org/acs/groups/content/@epidemiologysurveilance/documents/document/acspc-027826.pdf

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