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El cáncer del hígado: síntomas y diagnóstico

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El cáncer del hígado: síntomas y diagnóstico
Instituto Nacional de Cáncer
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  • El cáncer del hígado crece silenciosamente sin causar síntomas hasta que llega a un estado avanzado. No hay pruebas de laboratorio específicas para detectarlo cuando empieza a crecer y los tumores pequeños son difíciles de palpar en exámenes físicos.

    Por otro lado, las personas con mayor riesgo de padecer este cáncer, como aquéllos con cirrosis o hepatitis viral crónica, podrían beneficiarse de pruebas de detección si su condición empeora sin razones aparentes. Estas pruebas incluyen:

    • Prueba de la alfa-fetoproteína (AFP) en la sangre: la AFP no se encuentra en la sangre de adultos normalmente, pero puede aparecer cuando hay cáncer en el hígado. También puede aparecer cuando el hígado sufre otras enfermedades diferentes al cáncer o en el caso de cáncer en otras partes del cuerpo. Si el paciente tiene AFP en la sangre, el médico puede recomendar otras pruebas para determinar la causa
    • Ultrasonido: este examen utiliza ondas de sonido para crear imágenes del interior del cuerpo. El paciente reposa horizontalmente en una mesa mientras el médico mueve el instrumento sobre el abdomen y observa las imágenes en una pantalla. El procedimiento no causa dolor y no requiere preparación previa. El ultrasonido puede ayudar a revelar tumores creciendo en el hígado, los cuales pueden ser cancerosos o no-cancerosos. Si se detectan tumores, el médico puede recomendar tomar una muestra para determinar si el crecimiento es benigno o maligno

    Síntomas

    Los tumores en estado avanzado pueden revelar su presencia produciendo una serie de síntomas, pero otras dolencias pueden causar los mismos síntomas por lo que padecerlos no significa que se deben a cáncer del hígado. Estos síntomas no se deben ignorar ya que pueden indicar a presencia de otros problemas que merecen atención inmediata:
    • Fiebre
    • Nauseas y vómitos
    • Un bulto debajo de las costillas derechas (hígado) o el lado izquierdo (el bazo)
    • Abdomen hinchado
    • Perder peso sin intención
    • Constante falta de apetito
    • Sentirse lleno después de una comida pequeña
    • Dolor en el abdomen o en la paletilla del hombro derecho
    • Ictericia: piel y el blanco de los ojos toman color amarillento

    La consulta médica

    Prepárate para obtener el mayor beneficio de tu consulta médica pensando con anticipación las respuestas a preguntas como las siguientes:
    • ¿Dónde te duele exactamente?
    • ¿Dónde sientes un bulto?
    • ¿Desde cuándo tienes los síntomas?
    • ¿Sufres de cirrosis o de hepatitis? ¿Desde cuándo?
    • ¿Tienes algún familiar con cáncer?
    Es normal sentirse nervioso durante la visita. Tal vez podrías ir con un familiar o amigo de tu confianza para que te apoye y te ayude a tomar nota de lo que dice el médico.

    Exámenes de diagnóstico

    Además de hacerte una serie de preguntas, el médico te hará un examen físico y puede recomendar pruebas como las siguientes:

    Pruebas de laboratorio

    • Prueba de la alfa-fetoproteína: este compuesto aparece usualmente en la sangre en niveles altos cuando hay cáncer del hígado

    Pruebas de imágenes

    Estas pruebas permiten visualizar la presencia del tumor, y ayudan al médico a determinar dónde se localiza exactamente, cuántos hay y de qué tamaño y si se encuentran solamente en el hígado o si se han diseminado a otros órganos (metástasis).
    • Ultrasonido: utiliza ondas de sonido para crear una imagen del hígado que puede revelar la presencia del tumor
    • Resonancia magnética: en este caso se utilizan ondas de radio y magnetos poderosos para crear las imágenes internas las cuales se observan en una pantalla. La Sociedad Americana contra el Cáncer considera esta técnica muy útil para detectar cáncer del hígado. El equipo tiene la forma de un túnel en el que la persona reposa durante el proceso, el cual se realiza en un hospital o una clínica, no es doloroso y no requiere preparación previa. Se regresa a casa el mismo día
    • Tomografía computarizada: en este caso se utilizan rayos-X para crear la imágenes internas, las cuales parecen rebanadas de una barra de pan. Las imágenes ayudan a ubicar el tumor y a estimar el tamaño y número

    Otros métodos:

    • Laparoscopía: consiste en introducir un tubo delgado con una luz y una cámara dentro del cuerpo para ver directamente al hígado. El tubo se introduce por un corte o incisión pequeña en el abdomen, la cual se puede utilizar para tomar una muestra del tejido del tumor para hacer una biopsia
    • Biopsia: esta es la mejor manera de saber si el tumor es canceroso. Consiste en estudiar una muestra del tejido del tumor bajo el microscopio. La muestra puede tomarse durante la laparoscopía o con una aguja hueca para aspirar tejido del tumor a través del abdomen. Para saber si el tumor es cancerosos, el patólogo especializado en cáncer compara la apariencia de las células del tumor con tejido normal y reportará sus resultados a tu médico
    Estos exámenes permiten al médico darte un diagnóstico y, si se trata de cáncer, determinar el estadio o grado de desarrollo del tumor y el mejor tratamiento. Si está empezando y solo ha crecido en el hígado, las probabilidades de eliminarlo son mayores que si el tumor ha crecido y ha hecho metástasis, es decir si se ha diseminado a otros órganos como los pulmones.

    Referencia:

    Instituto Nacional de Cáncer, Cáncer primario del hígado en adultos, (en español) (visitado el 22 de Julio 2012), http://www.cancer.gov/espanol/pdq/tratamiento/primario-de-higado-adultos/Patient/page1

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