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Leucemia: tipos y factores de riesgo

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¿Qué es la leucemia?

La leucemia o cáncer de la sangre empieza, como lo indica su nombre, en el tejido que forma las células de la sangre. Este tejido es la médula ósea, el tejido blanco ubicado en el centro de los huesos grandes, como el fémur.

La médula ósea contiene células madres que dan origen a las diferentes células que circulan por la sangre, las cuales se agrupan en dos categorías:

  • Células mieloides: producen los glóbulos rojos, las plaquetas y algunos de los glóbulos blancos
  • Células linfoides: producen los linfocitos, un tipo de glóbulo blanco

La leucemia es el cáncer causado por glóbulos blancos anormales, tanto de origen mieloide o linfoide, que se dividen sin control creando una población inmensa de células que interfieren con las funciones normales del cuerpo.

Tipos de leucemia

Dependiendo de la rapidez de su crecimiento la leucemia puede ser de 2 tipos:
  • Leucemia crónica: las células se comportan casi como células normales cumpliendo parte de sus funciones, pero no mueren cuando se espera, de manera que su número aumenta con el tiempo e interfiere con otras funciones normales. En muchos casos la leucemia crónica no causa síntomas y el médico la descubre durante chequeos médicos rutinarios. Cuando causa síntomas, estos son menores al principio y aumentan en severidad lentamente
  • Leucemia aguda: las células son inmaduras y no llevan a cabo las funciones de las células normales. Estas células se dividen rápidamente e interfieren con las funciones normales del cuero más rápidamente que la leucemia crónica, y pueden causar síntomas que empeoran con rapidez

Dependiendo del tipo de célula, la leucemia puede ser de origen mieloide o linfoide. La leucemia que una persona padece depende del tipo de célula y de la rapidez con que crezca:

  • Leucemia linfoblástica crónica (LLC): causada por linfocitos que crecen lentamente. La mayoría de las personas afectadas son mayores de 55 años y casi nunca afecta a los niños
  • Leucemia mieloide crónica (LMC): producida por los glóbulos blancos de origen mieloide los cuales crecen lentamente. La mayoría de las personas afectadas son adultos
  • Leucemia linfoblástica aguda (LLA): producida por linfocitos que crecen rápidamente. Afecta principalmente a niños, pero también puede estar presente en los adultos
  • Leucemia mieloide aguda (LMA): producida por los glóbulos blancos de origen mieloide los cuales crecen rápidamente. Se presenta tanto en adultos como en niños

Incidencia

La incidencia, es decir el número de casos nuevos por año, y la mortalidad de la leucemia estimadas para el 2012 son: (Instituto Nacional de Cáncer)
  • 47.150 casos nuevos (26.830 hombres y 20.320 mujeres)
  • Mortalidad: 23.540 hombres y mujeres

La leucemia afecta cerca de 12 de cada 100.000 hombres hispanos y 9 de cada 100.000 mujeres hispanas en Estados Unidos.

Factores de riesgo

Las causas de la leucemia son desconocidas, pero sí se conoce una serie de factores que aumentan el riesgo de padecerla. Si bien estos factores aumentan la probabilidad de sufrir la enfermedad, no la garantizan. Igualmente, la leucemia puede desarrollarse en personas que no presentan ninguno de los factores de riesgo:

Tratamientos previos contra el cáncer

Las personas que han recibido ciertos tratamientos de quimioterapia o radioterapia para combatir otras formas de cáncer tienen un riesgo mayor de desarrollar ciertos tipos de leucemia

Exposición a niveles altos de radiación

Las personas que han estado expuestas a niveles muy altos de radiación, por ejemplo durante accidentes de reactores nucleares, tienen un mayor riesgo de padecer leucemia.

Exposición a ciertos compuestos químicos

Exposición a benceno, el cual está presente en la gasolina y se usa en ciertas industrias químicas, está asociado con un mayor riesgo de sufrir ciertos tipos de leucemia.

Fumar

Fumar cigarrillos aumenta el riesgo de sufrir leucemia mieloide aguda.

Anormalidades genéticas

Ciertas anormalidades genéticas como el síndrome de Down o tener el cromosoma Filadelfia, están asociadas con un mayor riesgo de leucemia.

Ciertas enfermedades de la sangre

Las personas que han sido diagnosticadas con el síndrome mielodisplástico pueden tener un mayor riesgo de leucemia.

Historia familiar de leucemia

Tener familiares que padecen la enfermedad puede ser un factor de riesgo.

Más información:

Instituto Nacional de Cáncer, "Lo que usted necesita saber sobre la leucemia", http://www.cancer.gov/espanol/tipos/necesita-saber/leucemia/page2 (visitado el 21 de noviembre del 2012)

Instituto Nacional de Cáncer, "Resultados finales y epidemiología," (estudio SEER, en inglés), http://seer.cancer.gov/statfacts/html/leuks.html (visitado el 21 de noviembre del 2012)

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